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Pierre-Paul Riquet

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Pierre-Paul Riquet

Né le 29 juin 1609, Pierre-Paul Riquet a rêvé, pensé, conçu et construit le Canal du Midi. Anonyme fermier des gabelles que rien ne déterminait à réaliser ce qui fut le plus grand chantier de Louis XIV après Versailles, Riquet est une énigme. Il vécut à Mirepoix de 1634 à 1646 en tant qu’officier de la chambre à sel. Marié à Catherine de Milhau, il fit baptiser à Mirepoix ses quatre premiers enfants avant d’aller s’installer à Revel.

Riche, âgé de plus de 57 ans lorsqu’il engagea son œuvre, à une époque où l’espérance de vie ne dépassait pas 40 ans, il donna corps à l’un des rêves les plus fous qui puisse naître du génie humain, relier l’Atlantique à la Méditerranée. Chacun pourra s’interroger sur les motivations qui ont pu conduire cet homme à s’investir dans un projet aussi titanesque mais il est certain que la volonté de garantir l’avenir de ses descendants dans la société d’Ancien Régime fut déterminante.

Lorsqu’il décède le 1er novembre 1680 après quatorze années d’un travail acharné, de luttes incessantes contre les cabales, les difficultés techniques mais surtout financières, il ne reste que quelques kilomètres à creuser du côté d’Argeliers. Riquet ne vit pas son œuvre achevée mais, il avait la garantie que plus rien ne pouvait désormais entraver son succès.Si l’idée d’un canal reliant les « deux mers » est fort ancienne, il fut en revanche l’artisan qui permit de passer du projet à la réalité. En effet, et c’est peut-être là son génie, il trouva la solution au problème jusqu’alors irrésolu de l’alimentation en eau du Canal à son point le plus haut, le seuil de Naurouze.

Il comprit le rôle que pouvait jouer la Montagne Noire comme château d’eau. Il rassembla et collecta, grâce à une « rigole », l’eau de nombreux ruisseaux au débit faible mais régulier qu’il conduit jusqu’à un « magasin », le bassin de Saint-Ferréol, qui fut pendant des siècles le plus grand barrage du monde.

De là, la « rigole de la plaine » serpentant au cœur du Lauragais, au gré des courbes de niveau, permit d’alimenter le point de partage de Naurouze. Le reste n’était « qu’histoire de creusement et de nivellement ». Pierre-Paul Riquet fit preuve de qualités exceptionnelles, meneur d’hommes, organisateur, « technicien », financier, « diplomate », inventeur… il fut à la fois visionnaire et précurseur. Riquet repose en la cathédrale Saint-Étienne de Toulouse. Sa gloire s’est estompée au fil des siècles mais le classement du Canal du Midi au titre du Patrimoine de l’Humanité par l’Unesco en 1996 lui a rendu sa juste place dans l’histoire des hommes.

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  • Pierre-Paul Riquet
  • Pierre-Paul Riquet
(1609-1680)
29/06/1609 Béziers
01/11/1680 Toulouse
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