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Le Canal du Midi

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La construction du canal du Midi débuta en 1667, après de longues années de réflexion et de maturation du projet, simultanément à Toulouse par la pose de la première pierre de l’écluse en Garonne et dans la Montagne Noire par le barrage de Saint-Ferréol. Quatorze années furent ensuite nécessaires pour réaliser les 240 kilomètres du canal entre Toulouse et son débouché dans l’étang de Thau aux Onglous. Pour gravir les deux versants du point de partage des eaux situé au Seuil de Naurouze du côté de Castelnaudary, Pierre-Paul Riquet dû aménager 63 écluses dont certaines comme à Fonserannes comprennent plusieurs sas, soit au total 99 bassins. Si Riquet n’a pas inventé les écluses, en revanche, il les a parachevées en leur donnant leur forme ovoïde qui les rend plus résistantes à la poussée latérale des remblais.

Mais outre ces aménagements destinés à compenser le relief et les différences de niveau, il fallut également concevoir plus de 350 ouvrages de toutes natures permettant notamment de réguler l’eau dans les biefs (épanchoirs, déversoirs…) ou de franchir des cours d’eau (ponts-canaux). Pierre-Paul Riquet fut aussi au Malpas l’inventeur du premier tunnel de navigation jamais construit au monde. Au regard des moyens techniques disponibles à cette époque, il ajusta le tracé du canal jour après jour, si bien que devant initialement rejoindre la Méditerranée à Narbonne, il l’atteint finalement à Cette (devenue Sète en 1928). La ville fut fondée par Riquet là où n’existait jusqu’alors qu’une chapelle et un fortin. Au XIXe siècle afin de garantir une navigation ininterrompue de Bordeaux à Beaucaire, deux «  extensions  » furent réalisées  : à l’ouest le canal latéral à la Garonne et à l’est le canal de Sète au Rhône.

Le canal du Midi devint alors une voie d’eau essentiellement commerciale de premier ordre irriguant tout le sud de la France qui connut un développement économique considérable. Les péniches de blés, de charbon, de sable, de goudron et autres pinardiers ont depuis cédé la place au tourisme fluvial. Le canal du Midi a été conçu pour servir l’ambition d’un homme et la gloire et la puissance de son souverain  ; c’est aujourd’hui la fierté d’un territoire et l’un des fleurons du patrimoine de l’humanité.

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