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Villeneuve-lès-Maguelone

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Villeneuve-lès-Maguelone est une commune de l’Hérault dans la région Occitanie. L’île de Maguelone a été, en raison de sa position sur un cordon sableux facile à défendre, entre une lagune et la mer, le siège d’un évêché et d’une ville prospère au Moyen Âge. La ville actuelle a été construite à la même époque sur le continent.

En 1850, la commune perd une partie de son territoire oriental constitué d’étang et de plage pour permettre l’établissement de la commune de Palavas.

Le territoire de Villeneuve-lès-Maguelone a été habité depuis de nombreux siècles. Des foyers découverts dans la grotte de la Madeleine ont révélé une antiquité de près de 5000 ans.

Successivement des peuples divers passèrent et s’installèrent dans ce territoire si favorable à la vie ; ce furent les marchands grecs, des romains, des Goths, puis des Sarrasins.

En 817, Louis le débonnaire, fils de Charlemagne restitua à l’évêque de Maguelone, le lieu de Villeneuve dont il avait été dépouillé. C’est la 1ère fois que le nom de Villeneuve apparaît dans un acte officiel.

Maguelone ayant été détruite par Charles Martel, l’évêché est transféré à Substantion, non loin de Castelnau le Lez, mais les évêques résidaient le plus souvent à Villeneuve où ils avaient fait construire une belle et grande résidence sur l’emplacement de laquelle s’élèvent aujourd’hui les bâtiments du Chapitre (le “Capitou” en occitan).

Au XIIe siècle, Villeneuve obtint des évêques successifs des chartes de franchises municipales qui attribuaient aux habitants de Villeneuve des privilèges importants. Ce ne furent pas des dons gracieux et gratuits ; les premières chartes furent payées en beaux écus d’or ; les autres, par la suite, furent obtenues en échange de services rendus à l’évêché. Les évêques rêvaient d’agrandir leur fief de Maguelone en attirant les étrangers que les rois d’Aragon, alors seigneurs de Montpellier s’efforçaient d’attirer dans leur seigneurie.

Dans le courant du XIIIe siècle, Villeneuve acquiert de plus en plus d’importance. La ville possède un hôpital, des marchés francs. La pêche est une source de revenus importante. L’enceinte des murailles est trop étroite pour contenir toute la population et il se forme deux paroisses foraines. La 1ère est située au pied de la colline de St Baudille (St Exindre de la Madeleine), et l’autre au bord de la Mosson (St Saturnin du Pouzols).

Mais avec l’installation des papes à Avignon, les évêques de Maguelone délaissent leur résidence de Villeneuve pour la cour papale. C’est le déclin.

Les guerres religieuses du XVIe siècle désolent le pays. Les deux paroisses foraines disparaissent et les paysans recherchent l’abri des remparts. Alors, dans l’enceinte surpeuplée, sans le moindre souci d’hygiène, à deux pas des étangs peu profonds, que les étés trop chauds assèchent en partie, la population est décimée par des épidémies de fièvre.

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