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Villefranche-de-Rouergue

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Villefranche-de-Rouergue a été fondée en 1252 par Alphonse de Poitiers, comte de Toulouse, qui souhaite y installer sa capitale administrative aux dépens de Najac. Elle est construite selon le plan en damier caractéristique des bastides, où toutes les rues convergent vers la place centrale. La construction de la collégiale Notre-Dame débute en 1260 ; elle durera trois siècles. La ville, qui est dotée de franchises et d’exemptions fiscales, devient très rapidement un important centre de commerce ; ces privilèges seront confirmés en 1369 et 1370, et un atelier monétaire royal est installé en 1371.

Au XVIIe siècle, Villefranche est durement éprouvée par la peste (1628), puis par la révolte des croquants (1643). La ville conserve néanmoins son rôle de capitale régionale et devient, en 1779, siège de l’assemblée provinciale de Haute-Guyenne ; de nombreux fonctionnaires s’y installent et y font construire de belles demeures. Elle perdra son statut de capitale en 1790 au profit de Rodez.

Au cours du XIXe siècle, Villefranche s’agrandit et s’entoure de faubourgs ; l’hôtel de ville est construit en 1861, le théâtre en 1897. Le XXe siècle est marqué par la révolte des Croates : le 17 septembre 1943, les jeunes soldats croates qui avaient été enrôlés de force dans les troupes allemandes se soulèvent, massacrent les officiers allemands et prennent le contrôle de la ville ; leur succès sera de courte durée : des renforts allemands sont envoyés et les insurgés sont massacrés (un mémorial inauguré en 2006 témoigne de cet épisode sanglant).

Outre la collégiale, Villefranche-de-Rouergue abrite de nombreux édifices religieux ; parmi ceux-ci, citons la chartreuse Saint-Sauveur (XVe siècle), la chapelle de Treize Pierres (XVIe siècle) et la chapelle des Pénitents Noirs (XVIIe siècle).

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