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Gouffre de Padirac

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Le gouffre de Padirac est l’entrée monumentale d’une cavité naturelle, profonde de 103 mètres et large de 35 mètres environ, dans laquelle coule une rivière souterraine qui parcourt une partie d’un grand réseau de plus de 40 kilomètres de développement et 250 mètres de dénivelé. Le Gouffre de Padirac est situé en France, dans la région Midi-Pyrénées, dans le département du Lot sur la commune de Padirac. Il se trouve au nord de Gramat, dans la région historique du Quercy et s’ouvre dans les calcaires jurassiques du causse de Gramat.

La formation du gouffre est due à un effondrement de la voûte il y a environ 10 000 ans. Il existait déjà au IIIe siècle de notre ère.

En 1907, il existait encore un petit mur en pierres sèches et les restes d’un foyer sur le sol du talus détritique du gouffre. Armand Viré, entre autre archéologue et précurseur de la spéléologie lotoise, pensait que ces vestiges avaient été laissés par des vaincus de la guerre de Cent Ans y ayant pris refuge. Des cendres, des charbons, des débris de cuisine et des armes y ont été trouvés et furent par la suite exposés au public dans une vitrine à l’entrée du gouffre. Il fut habité à la fin du XIVe siècle ainsi qu’en fin du XVIe siècle.

En 1595, d’après François de Chalvet de Rochemonteix, les hommes profitent des conditions climatiques du lieu pour en extraire « un fort bon salpêtre ».

En 1889, le spéléologue Édouard-Alfred Martel, considéré comme le fondateur de la spéléologie moderne, fut le découvreur de la rivière souterraine du gouffre de Padirac.

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